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Existen tres propuestas sobre el origen de los primeros pescadores que establecieron sus comunidades en la costa del extremo norte de Chile.

La primera sugiere que cazadores alto andinos descendieron desde la cordillera de los Andes y readaptaron su forma de vida a una subsistencia costera;

b)la segunda sostiene que poblaciones selváticas provenientes del Amazonas, se desplazaron desde el oriente hacia las tierras bajas en la costa del océano Pacífico;
c)la tercera, con mayor sustento arqueológico, argumenta un poblamiento con desplazamientos costeros de norte a sur.
En nuestra región, estas tempranas poblaciones se asentaron a lo largo y ancho de la costa (en la desembocadura de los valles de Lluta, Azapa, Camarones, etc.) y hoy las conocemos como Chinchorro.

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Algunos de estos asentamientos Chinchorro se beneficiaron de ecosistemas abundantes en peces, mamíferos, aves marinas, moluscos y algas. Los valles bajos, ofrecieron recursos como camélidos y vizcachas, además de agua dulce y otros productos propios de los humedales como la totora, materia prima ampliamente utilizada por estas poblaciones.

La abundancia y estabilidad del ecosistema marino litoral y el desarrollo de una tecnología especializada para la subsistencia en este medioambiente, permitió a las comunidades Chinchorro el establecimiento de una vida relativamente sedentaria. Siendo pequeños grupos de pescadores, cazadores y recolectores, los Chinchorro lograron desarrollar complejas prácticas mortuorias, que requirieron de materias primas seleccionadas, conocimientos anatómicos, especialistas y una percepción de la vida espiritual extraordinariamente compleja.

Sus armas de caza mayor eran arpones hechos con astil de madera y cabezales desprendibles con puntas de piedra. Para pescar fabricaban anzuelos de concha de bivalvo, espinas de cactáceas y huesos. Para mariscar emplearon costillas de lobo marino a modo de punzón. Con las hojas de totora y junquillos que extraían de los pantanos y zonas húmedas, confeccionaron pequeñas bolsas mallas y cestos que empleaban para las actividades de recolección.

¿Cómo eran los chinchorros?

Los Chinchorro eran individuos de estatura pequeña y contextura robusta. Las mujeres alcanzaban como promedio 1.50 m, y los hombres 1.60 m. Su rostro era de frente amplia y pómulos pronunciados. Sus brazos eran fuertes y robustos debido a la intensa actividad de caza marítima y subsistencia en general.

La momificación de los chinchorros

El desarrollo de un complejo sistema funerario, centrado en la momificación artificial de sus muertos, es uno de los aspectos culturales más relevantes de las poblaciones Chinchorro. Se estima que estas prácticas funerarias comenzaron en la desembocadura del valle de Camarones, aproximadamente 5.000 años a.C., tradición que perduró por alrededor de 3.500 años; tuvo como epicentro el área de Arica-Camarones. Los Chinchorro desarrollaron varias formas de momificación a través del tiempo, no obstante existen diversas clasificaciones, en la actualidad la clasificación más extendida las divide en: momias negras, rojas, con vendajes y con pátina de barro.